Nutrición

¿Qué ayuda el hígado a digerir?

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El hígado ayuda a digerir las grasas y a eliminar el colesterol.

Jupiterimages / Comstock / Getty Images

La digestión es el proceso de descomponer los alimentos y las bebidas en pequeñas partículas que su cuerpo puede usar para obtener energía y para construir y nutrir las células. Este proceso ocurre principalmente en el grupo de órganos huecos conocidos como el tracto digestivo, que incluye la boca, el esófago, el estómago y los intestinos. Sin embargo, el sistema digestivo completo incluye dos órganos sólidos: el páncreas y el hígado. El hígado produce bilis que ayuda a digerir las grasas de la dieta.

¿Qué es la bilis?

Las células del hígado, llamadas hepatocitos, convierten el colesterol en ácidos biliares. Estos ácidos biliares se mezclan con más colesterol, otros lípidos, electrolitos, agua y el producto de desecho producido por la descomposición de los glóbulos rojos viejos conocidos como bilirrubina. El hígado secreta la bilis a través de los conductos biliares hasta la vesícula biliar. La vesícula funciona como una cámara de retención, que mantiene la bilis hasta que los alimentos parcialmente digeridos ingresan al intestino delgado.

Digestión gorda

Los ácidos biliares son únicos porque tienen una cara que es hidrófoba, lo que significa que puede mezclarse con grasas, y una cara que es hidrófila, lo que significa que puede mezclarse con agua. A medida que la bilis ingresa al intestino delgado, se mezcla con las partículas de grasa en el alimento parcialmente digerido. La bilis separa los glóbulos de grasa en diminutas gotas de grasa que flotan en el contenido del intestino acuoso. La forma en que la bilis actúa sobre la grasa de la dieta es similar a cómo un detergente separa la grasa. Las enzimas producidas por el páncreas y el intestino delgado pueden digerir las pequeñas gotas de grasa en ácidos grasos que su cuerpo puede absorber y usar.

Eliminación de colesterol

Además de ayudar a la digestión de grasas en la dieta, el hígado ayuda a descomponer y eliminar el colesterol. El colesterol es una sustancia similar a la grasa que se encuentra en los alimentos que provienen de los animales, como la carne y la leche, y que es producida por las células de su cuerpo. Aunque el colesterol cumple funciones importantes, como promover la producción de algunas hormonas y proporcionar estructura a las membranas celulares, demasiado colesterol puede volverse dañino. La producción de bilis en el hígado es una ruta importante para la eliminación del colesterol, según la Universidad del Estado de Colorado.

Importancia

El papel del hígado en la descomposición de las grasas y el colesterol es importante para mantener su salud. La grasa sirve como una importante fuente de energía. Cada gramo de grasa le proporciona a su cuerpo nueve calorías. La absorción de ciertos nutrientes también depende de la digestión y absorción de las moléculas de grasa. Las células que recubren el intestino delgado solo pueden absorber las vitaminas A, D, K y E en presencia de grasa. Al usar el colesterol para producir bilis, su hígado ayuda a regular su nivel de colesterol en la sangre para prevenir el colesterol alto que puede provocar enfermedades cardíacas.