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Papel del estrógeno en la reproducción masculina

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El estrógeno es importante para la función normal de los órganos reproductores masculinos.

Jupiterimages / Brand X Pictures / Getty Images

Probablemente reconozca el estrógeno como una hormona femenina producida por mujeres durante el ciclo menstrual. Pero los hombres también producen estrógenos, y es importante para la función reproductiva masculina normal. Aunque este es un campo activo de investigación biomédica, queda poca duda de que el estrógeno tiene un papel crítico en ciertas partes del tracto reproductor masculino.

Estrógeno

Debido a que la exposición del tracto reproductivo masculino a altos niveles de estrógeno puede causar problemas reproductivos, se consideró que el estrógeno durante muchos años era importante solo para la función reproductiva femenina normal. Un estudio histórico publicado en 1996 en la revista "Endocrinology" reveló la importancia del estrógeno para la reproducción masculina normal. Los investigadores produjeron animales de laboratorio machos genéticamente modificados que eran incapaces de responder al estrógeno. Aunque estos animales tenían niveles normales de testosterona y otras hormonas requeridas para la función reproductiva, sus espermatozoides eran anormales y no podían moverse correctamente. Los animales no pudieron producir descendencia viva. Esta investigación proporcionó la primera indicación clara de que el estrógeno producido por los hombres es importante para la fertilidad normal.

Producción

El estrógeno y la testosterona son dos químicos estrechamente relacionados llamados esteroides. Difieren solo ligeramente en su estructura química. Una enzima llamada aromatasa ayuda a convertir la testosterona en estrógeno. La investigación indica que ciertas células en los testículos, incluidas las destinadas a convertirse en esperma, contienen la enzima aromatasa y producen estrógenos. También se cree que otras células que producen testosterona en los testículos, llamadas células de Leydig, producen algo de estrógeno. Aunque la cantidad de estrógeno circulante en los hombres es baja en comparación con las mujeres, el testículo en sí contiene una concentración relativamente alta de la hormona porque se produce en ese órgano.

Las funciones

El estrógeno producido en los testículos tiene un papel importante en los conductos eferentes, que son pequeños conductos unidos a los testículos que transportan esperma a otro conducto, el epidídimo, donde se almacenan hasta la eyaculación. Estos conductos también absorben el líquido que acompaña a los espermatozoides, una función importante que ayuda a mantener la presión en los testículos a un nivel adecuado. Las células especializadas que recubren los conductos responden al estrógeno absorbiendo líquido y transfiriéndolo a los vasos sanguíneos en las paredes del conducto. Los animales que no respondieron al estrógeno estudiados en el documento "Endocrinología" tenían ductules eferentes extremadamente dilatados, uno de los problemas que se cree que causó su infertilidad.

El estrógeno puede tener otras funciones en el tracto reproductor masculino, aunque estas no se entienden tan bien como su papel en los conductos eferentes. Algunos estudios de investigación con animales de laboratorio sugieren que el estrógeno puede ser importante para los eventos tempranos que ocurren en los testículos antes de la pubertad y prepara el escenario para la producción normal de esperma. El estrógeno también puede actuar directamente sobre el desarrollo de los espermatozoides para asegurar su maduración. Estas posibilidades necesitan confirmación adicional con estudios adicionales en humanos.

El cerebro

La investigación con animales de laboratorio sugiere que el estrógeno ayuda a establecer patrones de función cerebral durante el desarrollo fetal que son importantes para la función reproductiva masculina normal después de la pubertad. Durante un tiempo específico de desarrollo, el testículo fetal produce testosterona que se convierte en estrógeno, probablemente por las células del cerebro fetal que contienen la enzima aromatasa. Se cree que el estrógeno cerebral causa cambios en el desarrollo que se denominan colectivamente diferenciación sexual del cerebro. Se cree que la presencia de estrógenos durante este período fetal prepara el escenario para los patrones hormonales y de comportamiento masculinos que aparecen después de la pubertad, al menos en los animales. Si existen mecanismos similares que involucren estrógenos en humanos es algo controvertido y permanece en estudio.